Qu’est-ce que le vortex de déchets de l’océan Pacifique?

Dans le Pacifique Nord, une énorme mer de déchets en plastique tourbillonne dans le Pacifique Nord – une partie d’un fléau encore plus vaste qui se développe dans les océans du monde entier.

Tous les déchets ne finissent pas à la décharge. Une rivière, un égout ou une plage ne peut pas non plus capter tout ce que la pluie emporte. En fait, la plus grande décharge de la Terre n’est pas du tout sur terre.

Le vortex de déchets du Grand Pacifique s’étend sur une bande de l’océan Pacifique Nord, formant une cour flottante et nébuleuse en haute mer. C’est un problème mondial: le plastique qui commence entre les mains de l’homme et finit dans l’océan, souvent dans l’estomac des animaux ou autour du cou. Ces débris marins ont été mis en vedette dernièrement, grâce à une couverture médiatique grandissante et aux expéditions de scientifiques et d’explorateurs qui espèrent voir la pollution plastique en action.

De quoi est fait le vortex du Pacifique?

« La Grand Poubelle du Pacifique a parfois été décrit comme une « île aux ordures », mais c’est une idée fausse« , selon Holly Bamford, ancienne directrice du Programme des débris marins de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) des États-Unis. Si seulement les choses étaient aussi simples.

« Nous pourrions simplement aller là-bas et prendre une île« , a dit Bamford. « Si c’était une grosse masse, ça rendrait notre travail beaucoup plus facile. »

Au lieu de cela, c’est comme une galaxie d’ordures, peuplée de millions de petites îles à ordures qui peuvent être cachées sous l’eau ou éparpillées sur plusieurs kilomètres. Cela peut rendre l’étude incroyablement difficile – nous ne savons toujours pas exactement quelle est la taille exacte de la zone de déchets, malgré les affirmations souvent citées selon lesquelles elle est aussi grande que le Texas.

Vous voyez ces citations: « C’est la taille du Texas, puis celle de la France, et j’ai même entendu dire que c’était un continent« , dit Bamford. « Cela seul devrait nous faire craindre que notre idée de sa taille ne soit pas cohérente. Ce sont ces points chauds, pas une masse. Si vous les additionnez, c’est peut-être la taille du Texas, mais on ne sait toujours pas. Ça pourrait être plus grand que le Texas. »

De récents voyages océaniques ont confirmé que la tache de déchets couvre une superficie énorme, et malgré un manque de cohésion, elle est relativement dense par endroits. Les chercheurs ont recueilli jusqu’ à 750 000 pièces de microplastique sur un seul kilomètre carré, par exemple, et après avoir effectué le premier levé aérien extensif – une série de vols à basse vitesse et à basse altitude faisant appel à de multiples techniques d’imagerie – la fondation Ocean Cleanup a rapporté que « plus de débris ont été enregistrés que ce qu’on s’attendait à trouver au cœur de la zone d’accumulation« . Le groupe prévoit de publier une étude détaillée sur son enquête fin 2017 ou en 2018, mais les premières observations de l’équipage « indiquent qu’en l’espace de 2,5 heures, plus d’un millier d’articles ont été dénombrés« .

Bien qu’il y ait encore beaucoup de choses que nous ne comprenons pas au sujet du vortex de déchets, nous savons que la plupart sont faits de plastique. Et c’est là que les problèmes commencent.

Contrairement à la plupart des autres déchets, le plastique n’est généralement pas biodégradable – c’est-à-dire que la plupart des microbes qui décomposent d’autres substances ne reconnaissent pas le plastique comme un aliment, le laissant flotter à jamais. La lumière du soleil finit par « photodégrader » les liaisons dans les polymères plastiques, les réduisant en morceaux de plus en plus petits, mais cela ne fait qu’empirer les choses. Le plastique ne s’en va jamais; il devient microscopique et peut être mangé par de minuscules organismes marins qui entrent dans la chaîne alimentaire.

Environ 80% des débris de la zone d’écrasement des ordures du Grand Pacifique proviennent de la terre ferme, dont une grande partie sont des sacs de plastique, des bouteilles et divers autres produits de consommation. Selon les estimations de l’ONU, les filets de pêche flottants représentent 10 pour cent de toute la litière marine, soit environ 705 000 tonnes. Le reste provient en grande partie des plaisanciers, des plateformes pétrolières en mer et des grands navires, qui jettent chaque année environ 10 000 conteneurs d’acier dans la mer, remplis de choses comme des gants de hockey, des écrans d’ordinateur, des granules de résine et des LEGO. Mais malgré cette diversité – et l’abondance de métal, de verre et de caoutchouc dans la zone de dépôt des ordures – la majorité des matériaux est encore du plastique, puisque la plupart des autres matières s’enfoncent ou se biodégradent avant d’ y arriver.

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