Des villageois colombiens s’unissent pour lutter contre les multinationales minières

En Colombie, des villages entiers souffrent à cause de l’extraction du charbon destiné à l’Europe. Cependant, les villageois locaux se syndicalisent et luttent maintenant pour plus de droits.

« Nous étions pauvres avant, mais nous avions des rivières, nous allions pêcher, nous faisions pousser de la nourriture et nous vivions bien. Nos enfants ne voient ça qu’à la télé. Le cours de la rivière a changé, la forêt a été coupée et nous sommes prisonniers dans notre propre village », explique Hilario Vega, habitant du village de Boqueron au nord-est de la Colombie. Tout le village attend d’être réinstallé depuis sept ans. La pollution atmosphérique provenant des mines de charbon qui entourent le village est si grave qu’elle met la vie des habitants en danger. A Boqueron, il n’y a ni asphalte ni clinique de santé, mais en plus des services publics, il leur manque un environnement naturel sûr.

Problèmes respiratoires

Il y a sept ans, les institutions colombiennes ont décidé que toute la communauté devait être réinstallée parce que la pollution de l’air était si élevée qu’elle mettait gravement en danger la santé humaine. Mais bien que ce problème ait été officiellement reconnu, les villageois, y compris de nombreux enfants, sont toujours au même endroit. Les multinationales qui exploitent les mines de charbon à l’origine de ce problème continuent de fonctionner et de polluer librement. Boqueron se trouve à 10 kilomètres de La Jagua de Ibirico, une petite ville de la région de César, en bordure du Venezuela. 90% du charbon produit en Colombie provient de César et d’une autre région, Guajira. Le charbon de ces deux régions est largement salué pour sa qualité et son faible prix de production, les plus gros acheteurs étant actuellement les Pays-Bas et la Turquie.

La Jagua se compose d’une rue principale et de quelques rues secondaires. Les vendeurs de rue occupent le trottoir, et dans l’unique hôtel de la ville, nous ne voyons que des ouvriers des mines qui portent une salopette et des casques entre leurs mains. Elisana Sanchez, biochimiste, homme politique vert et activiste, dont le mari travaille dans l’une des mines de charbon, explique : « Je suis venu vivre ici il y a une dizaine d’années et depuis, j’ai vécu le problème sous différents angles. Mon mari a quatre hernies discales causées par le travail dans la mine et il souffre beaucoup. La plupart des travailleurs souffrent de problèmes similaires causés par les fortes vibrations sur le lieu de travail. Je ne suis pas non plus capable de travailler en ce moment car j’ai des problèmes respiratoires, peut-être à cause de la poussière dans l’air. Il est difficile de prouver que les problèmes respiratoires sont liés à l’exploitation minière, mais beaucoup de gens dans cette ville sont malades de ce type de problèmes de santé, et certains d’entre eux ont même des maladies potentiellement mortelles comme la silicose ».

Films apocalyptiques

A une cinquantaine de mètres de la maison d’Elisana Sanchez se trouve une petite réserve naturelle, une sorte de jardin botanique que l’une des entreprises a planté en guise de compensation pour les habitats détruits autour des mines. Entre les palmiers, les eucalyptus et beaucoup d’autres espèces, des iguanes, des perroquets et d’autres animaux sont suspendus. Un seul homme, Pedro, s’occupe maintenant de cette réserve. Il avait également travaillé dans les mines pendant de nombreuses années avant de trouver ce lieu de travail beaucoup plus tranquille. Mais sept grandes mines de charbon appartenant aux sociétés américaines Drummond et Murray Energy Corporation, ainsi que Prodeco, qui appartient à la société anglo-suisse Glencore, occupent une surface beaucoup plus grande dans la région de Cesar et les rares mesures de compensation comme la réserve naturelle ne suffisent pas. Il n’y a pas d’image romantique de mineurs qui travaillent ici sous terre. Les mines ici sont des mines à ciel ouvert où les machines géantes enlèvent complètement la surface de la Terre, et ce qui reste ne peut être utilisé que comme scénographie pour des films apocalyptiques. Depuis l’ouverture des mines de Drummond dans la région il y a 20 ans, 20 travailleurs sont morts et deux mille ont été blessés, revendiquent les membres du syndicat Sintramienergetica que nous avons rencontré à Valledupar, capitale de la région.

Conséquences graves

« Chaque travailleur décédé signifie une famille qui a perdu ses moyens de subsistance. Lorsque nous nous organisons en syndicats pour lutter contre les violations des droits de l’homme et pour de meilleures conditions de travail, nous sommes punis ou licenciés », affirme Augusto Almeira, président de la section syndicale locale. Carlos Rojas, membre de Sintramienergetica et ouvrier de la mine de Drummond, a déjà été licencié trois fois et est ensuite retourné au travail sur ordre du tribunal. « Selon l’entreprise, c’est déjà un crime de vous parler de nos expériences, mais nous le considérons comme une obligation. Nous ne sommes pas contre l’exploitation minière, nous voulons simplement que les entreprises nous respectent, respectent notre travail et nos familles. Nous voulons une exploitation minière responsable, et non pas le type d’exploitation minière qui extrait du charbon, qui ne laisse que misère et pauvreté et des travailleurs blessés », nous a dit Rojas.

Les syndicats sont particulièrement préoccupés par la pratique de la sous-traitance des travailleurs. Sur les quinze mille travailleurs des mines Drummond autour de Jagua, cinq mille d’entre eux sont directement employés dans la société, tandis que d’autres sont employés dans d’autres petites entreprises que Drummond embauche. Les travailleurs employés en sous-traitance avec d’autres entreprises sont moins bien payés, et les syndicalistes affirment que ces travailleurs ne sont souvent pas formés pour des emplois spécifiques, ce qui a déjà entraîné des accidents ayant de graves conséquences.

Processus de réinstallation

L’activisme syndical en Colombie est extrêmement dangereux. Les meurtres et les tentatives d’assassinats de syndicalistes sont fréquents, et ceux qui les ordonnent sont rarement retrouvés. Il y a une photo accrochée au mur dans la branche syndicale de Valledupar de l’ancien président du syndicat Valmore Locarno qui a été tué en 2001 avec le vice-président Victor Hugo Orcasito par des membres du groupe paramilitaire des AUC. En 2013, Jaime Blanco, ancien fournisseur de la mine de Drummond La Loma, a été condamné à 38 ans de prison pour avoir ordonné les meurtres.

Dans les environs des mines autour de Jagua, nous rencontrons des plantations d’eucalyptus, de beaux arbres densément plantés. L’eucalyptus n’est pas une espèce indigène ici, et il a été planté pour assécher les eaux souterraines afin qu’elles ne coulent pas dans les mines. En même temps, la route qui longe la plantation doit être arrosée avec de l’eau des camions pour réduire la poussière. Cependant, la poussière se dépose sur les feuilles des arbres dans les environs. Le long de la route, on peut souvent voir des arbres dont les feuilles brunissent et meurent.

Les habitants de Boqueron doivent acheter de l’eau parce qu’ils n’ont pas d’eau potable, et le drainage des eaux souterraines et la pollution causée par la poussière ont transformé ce qui était autrefois une communauté agricole en une communauté de gens affamés et sans espoir. Le processus de réinstallation est resté bloqué lorsqu’ils ont demandé une réinstallation collective.

La question de la collectivité

Ils veulent éviter le sort du village voisin de Plan Bonito qui n’existe plus en tant que communauté parce que chaque famille a été déplacée dans un endroit différent. La seule chose qui reste du village est un château d’eau maintenant entouré de hautes herbes. « La communauté a disparu, elle est disséminée dans toute la région, elle a perdu son histoire et son tissu social et aujourd’hui, elle est généralement plus pauvre qu’auparavant. C’est pourquoi nous voulons une relocalisation collective et nous n’abandonnerons pas », a déclaré Lesvy Rivera, membre du Comité de négociation de la relocalisation.

Isabel, une ancienne résidente du village, montre de grandes fissures sur le sol et les murs de sa modeste maison. Beaucoup de maisons dans le village ont été endommagées par les vibrations et elles ne reçoivent aucune compensation de la part des entreprises ou du gouvernement pour cela. Ce qui leur reste, c’est la « misère totale », affirme José Baron Ortega. Toutes les récoltes qu’ils avaient l’habitude de cultiver eux-mêmes, ils doivent maintenant les acheter dans le magasin de La Jagua. En été, c’est un désert que personne de l’extérieur ne peut endurer.

Le charbon qui est déterré à Cesar voyage en train jusqu’au port de Santa Marta, une ville située dans un environnement incroyable entre la côte caribéenne et la mystique chaîne montagneuse de la Sierra Nevada de Santa Marta.

Petits bateaux

Le long de la côte, on peut voir le paysage bien connu de nombreux endroits méditerranéens. Des bâtiments avec des appartements touristiques et des hôtels s’étalent à vue d’œil. Entre l’ancien et le nouveau port pour l’exportation du charbon et quelques hôtels, la communauté de Don Jaca est imbriquée dans une beauté nonchalante. La colonie de 700 habitants est divisée en deux par une route et un chemin de fer utilisés pour le transport du charbon. Une poignée d’habitants de Don Jaca travaillaient dans l’ancien port, mais quand les compagnies charbonnières ont fermé l’ancien et ouvert le nouveau port, ils ont tous été laissés sans travail. Personne de Don Jaca n’est employé à Drummond ou Prodeco, les compagnies charbonnières qui utilisent ce port pour l’exportation.

« Ils disent qu’ils ont tout nettoyé après la fermeture du port, mais en réalité ils n’ont rien fait. Ils sont partis et ont tout laissé comme avant », déplore Fredy Martinez pendant qu’il ramasse des morceaux de charbon dans le sol. Martinez a également travaillé pendant des années dans le vieux port, et après le déménagement, il a été laissé malade et sans travail. La plupart des habitants de ce village survivaient de la pêche, mais aujourd’hui, le bruit provenant du port et le trafic lourd de bateaux ont conduit à la disparition presque totale du poisson. « Nous avions l’habitude de faire pousser des tomates la moitié de l’année et l’autre moitié de l’année nous allions pêcher. Avec le temps, les poissons ont commencé à disparaître et nous ne pouvions plus cultiver de la nourriture. Nos petits bateaux sont aussi en danger parce que les grands navires peuvent les couler. Les gens ont aussi commencé à tomber malades », explique José Hilario Castro, qui a lui-même subi trois opérations ophtalmologiques et qui a des problèmes avec de poumons.

Concessions minières

Les habitants de Don Jaca vivent dans des conditions aussi dures que les habitants de Boquerón. Il n’y a pas de système d’approvisionnement en eau dans le village, pas de système d’égouts, pas d’asphalte dans les rues et pas de clinique de santé. « On a tout perdu. Il n’y a pas de poisson. Pas de récoltes. Pas d’emplois dans le port », explique Francisco Delanoz, président du conseil d’action communautaire de Don Jaca. Cette communauté a également souffert du conflit armé qui a duré des décennies en Colombie, mais les gens d’ici, comme ceux que nous avons rencontrés dans les régions minières, ne sont pas tout à fait convaincus que les efforts du gouvernement pour mettre fin à la guerre civile qui dure depuis 50 ans leur apporteront la paix.

Le gouvernement colombien considère les conflits armés comme un obstacle aux investissements dans l’exploitation minière en Colombie et, par conséquent, les Colombiens vivant dans les zones minières considèrent le processus de paix comme la préparation de la voie à suivre pour céder la terre à des intérêts privés. Il s’agit d’un plan gouvernemental officiel qui vise à faire de la Colombie un pays minier d’ici 2020. Conformément à cet objectif, le Gouvernement a élaboré un Plan Stratégique des Zones Minières qui permet d’accorder 17% du territoire aux entreprises de concessions minières.

Prix du charbon

Le plan a été renversé en cour par une ONG qui travaille avec les victimes de l’exploitation minière, Tierra Digna, mais le gouvernement a élaboré un nouveau plan qui augmente même la superficie de la concession. Maintenant, Tierra Digna recommence une autre bataille juridique. « Nous sommes convaincus que le processus de paix amènera encore plus d’entreprises étrangères, et celles qui sont déjà ici chercheront des permis pour de nouveaux projets. Un récent article de journal a affirmé que le nombre de demandes de permis environnementaux a augmenté de 35% depuis la signature du traité de paix avec les FARC. » Le capital étranger en Colombie s’est largement ouvert et n’a pas à se préoccuper des gens ou de l’environnement. Les communautés locales sont très rarement consultées. Cela mène à de nouveaux conflits.

Andrea Cardoso, professeure d’économie environnementale à l’Université Magdalena de Santa Marta, s’est demandé si tout cela en valait la peine. Elle a calculé tous les dommages que les habitants des zones minières ont décrits et les a comparés au prix du charbon à la tonne. « Sur le plan économique, les dommages causés à la société et à l’environnement par la mine de charbon de Cesar sont trois fois plus importants que le prix du charbon à la tonne. »

Une communauté meurt

Pendant ce temps, la Colombie utilise peu de charbon pour produire de l’électricité, elle produit près des deux tiers de son énergie à partir de l’hydroélectricité. Les barrages de construction causent également des problèmes similaires avec la délocalisation forcée des populations, la dégradation de l’environnement et la sécheresse de l’année dernière qui a fortement réduit la quantité d’énergie produite.

Les sécheresses dans la région ont été plus fréquentes et de plus en plus graves en raison des effets du changement climatique qui sont accélérés par la combustion du charbon dans le monde entier. Ainsi, les pauvres de la Colombie paient encore une fois le coût de la combustion du charbon. « Nous voulons que les gens comprennent, qu’ils sachent qui sont les personnes touchées par l’exploitation du charbon. Cette communauté est en train de mourir et tout cela à cause de la pollution par le charbon », déplore Flower Arias Rivera de Boquerón.

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