Le changement climatique pourrait augmenter le nombre d’éruptions volcaniques

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La diminution de la couverture glaciaire pourrait entraîner une augmentation de l’activité volcanique en Islande, selon les scientifiques.

Une nouvelle étude, menée par l’Université de Leeds, a révélé qu’il y avait moins d’activité volcanique en Islande lorsque la couverture glaciaire était plus étendue. Au fur et à mesure que les glaciers fondaient, les éruptions volcaniques augmentaient en raison des changements subséquents de la pression de surface.

M. Graeme Swindles, de l’école de géographie de Leeds, a déclaré : « Les changements climatiques causés par l’homme provoquent une fonte rapide des glaces dans les régions volcaniques. En Islande, cela nous a mis sur la voie d’éruptions volcaniques plus fréquentes. »

L’étude a examiné des cendres volcaniques islandaises conservées dans des dépôts de tourbe et des sédiments lacustres et a identifié une période d’activité volcanique considérablement réduite entre 5 500 et 4 500 ans. Cette période est survenue après une baisse importante de la température mondiale, ce qui a provoqué la croissance des glaciers en Islande.

Les résultats ont révélé qu’il y avait un décalage d’environ 600 ans entre l’événement climatique et la diminution notable du nombre d’éruptions volcaniques. L’étude suggère que l’on peut s’attendre à un délai approximativement identique à la suite du récent passage à des températures plus chaudes.

Le système volcanique islandais est en train de se remettre de la « petite ère glaciaire », une période de climat plus froid enregistrée entre 1500 et 1850 environ. Depuis la fin de la petite ère glaciaire, un réchauffement climatique d’origine naturelle et humaine est à l’origine de la fonte des glaciers islandais.

M. Swindles a déclaré : « L’effet de l’activité humaine sur le réchauffement climatique rend difficile la prédiction de la durée du retard, mais les tendances passées montrent que l’on peut s’attendre à de nouvelles éruptions en Islande à l’avenir. Ces conséquences à long terme de l’effet causé par l’humain sur le climat expliquent pourquoi des sommets comme celui de la COP sont si importants. Il est essentiel de comprendre comment les actions d’aujourd’hui peuvent avoir un impact sur les générations futures d’une manière qui n’a pas encore été pleinement réalisée, comme la multiplication des nuages de cendres au-dessus de l’Europe, des particules dans l’atmosphère et des problèmes pour l’aviation. »

Le volcanisme islandais est contrôlé par des interactions complexes entre les rifts dans les limites des plaques continentales, l’accumulation souterraine de gaz et de magma et la pression exercée sur la surface du volcan par les glaciers et la glace. Les changements de pression superficielle peuvent modifier le stress des chambres peu profondes où le magma s’accumule.

Le coauteur de l’étude, le Dr Ivan Savov, explique : « Lorsque les glaciers se retirent, la surface de la Terre subit moins de pression. Cela peut augmenter la quantité de manteau qui fond et affecte l’écoulement du magma et la quantité de magma que la croûte peut contenir. Même de petits changements de pression à la surface peuvent altérer la probabilité d’éruptions sur des volcans recouverts de glace. »

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